¿Qué es el Estrés? ¿cómo y quién se estresa?

Estrés

Adrian Furnham

estres

 El término estrés procede del latín stringere, que significa «tensar».

El estrés se puede definir de muchas maneras; algunos expertos consideran que el estrés puede y debe definirse de manera subjetiva (lo que yo digo respecto a cómo me siento), pero otros defienden una definición de carácter objetivo (quizás, a través de diversas mediciones físicas efectuadas en la saliva, la sangre o el latido cardíaco). Algunos investigadores consideran apropiada una definición de carácter global (existe algo de tipo general que podemos llamar estrés), mientras que otros insisten en el hecho de que el estrés es multidimensional (está constituido por muchas características diferentes).

¿Debemos definir el estrés en función de los factores externos de estimulación que lo causan, o más bien a través de la forma con la que las personas responden al mismo? Es decir, si una persona no experimenta algo como estresante, ¿podemos realmente decir que ello es un factor estresante?

Exigencias y control

 Se han propuesto diversos modelos y teorías para describir y comprender el estrés. El más sencillo de ellos es la teoría de exigencia-control, que contempla las diferentes exigencias psicológicas y físicas que se aplican sobre la persona para que se comporte de una forma concreta, así como la capacidad de control que posee la persona con respecto al cumplimiento de dichas exigencias. Las situaciones de exigencia elevada y control escaso son las peores. Otra forma de describir este modelo estriba en considerar las dificultades y los recursos.

Tres componentes

En primer lugar, el estrés puede variar en función de las características individuales, especialmente de la personalidad, la capacidad y la biografía de una persona.

En segundo lugar, en el estrés participan elementos del entorno (trabajo, familia, organización), de manera que no se debe considerar exclusivamente en términos del mundo laboral.

En tercer lugar, está el elemento relativo a la forma con la que el individuo y su entorno perciben y definen el estrés, aunque lo más importante es intentar superar el estrés, las tensiones y las presiones.

El individuo que sufre estrés

En primer lugar, están las personas que manifiestan preocupación debido a su ansiedad (en ocasiones son denominadas neuróticas).

Las personas con una «afectividad negativa» presentan una mezcla de ansiedad, irritabilidad, neurosis y nula autoestima, tienden a ser poco productivas y a obtener poca satisfacción con su trabajo, y muestran una tendencia mayor al absentismo.

En segundo lugar, están las personas fatalistas.

Las personas que consideran que los acontecimientos que tienen lugar en sus vidas se deben a su propio comportamiento o capacidad, a su personalidad y a sus esfuerzos, muestran un estrés menor que las personas que creen que los acontecimientos que aparecen en sus vidas dependen de la suerte, el azar el destino, Dios o elementos que están fuera de su control.

En tercer lugar, están las personas competitivas y frenéticas que manifiestan un sentido exacerbado de la urgencia relativa al tiempo. Estas personas expresan un deseo intenso y sostenido de conseguir logros, de- sean competir, buscan desesperadamente el reconocimiento y se implican de manera continuada en actividades que tienen una fecha límite con una tendencia habitual a acelerar sus funciones mentales y físicas, y a 2001 mantenerse constantemente en situación de alerta.

El entorno laboral (organizativo) o social

Algunos contextos laborales son más estresantes que otros. Cuanta mayor es la intensidad con la que el trabajo requiere la toma de decisiones, la vigilancia constante de máquinas o materiales, los intercambios repetidos de información con los demás, la realización de actividades físicas en condiciones desagradables y el desempeño de tareas no estructuradas (en comparación con las estructuradas), más estresante tiende a ser el trabajo.

Algunas personas deben hacer realmente «juegos malabares» cambiando rápidamente de un rol a otro y de una actividad a la siguiente (p. ej., de jefe a amigo, de profesor a compañero, de persona que debe hacer cumplir la ley a «padre confesor»). Puede aparecer un rol de ambigüedad cuando la persona muestra incertidumbre acerca del alcance de sus responsabilidades, de lo que se espera de ella y de cómo debe repartir su tiempo entre sus diferentes tareas.

El estrés por sobrecarga está relacionado con la necesidad de realizar muchas tareas, mientras que el estrés por una carga insuficiente es lo contrario. Muchas personas son (o deberían ser) responsables de sus subordinados: deben motivarles, recompensarles y castigarles, comunicarse con ellos y escucharles, etcétera. El aislamiento social es otra fuente de estrés. La existencia de amigos y de personas de apoyo en los momentos de dificultad ayuda a los gerentes a contemplar los acontecimientos estresantes como algo menos amenazante y más cómodo, en comparación con la inexistencia de estas personas. La falta de participación en las decisiones da lugar a un sentimiento de indefensión y de alienación.

Superación del estrés

Es necesario diferenciar la superación centrada en los problemas (dirigida hacia la solución de un problema o hacia la realización de actos que modifiquen la fuente del estrés) y la superación centrada en las emociones (dirigida a reducir o controlar las dificultades emocionales que acompañan a un conjunto concreto de circunstancias). Las respuestas centradas en las emociones pueden consistir en la negación, en una reinterpretación positiva de los acontecimientos y en la búsqueda de apoyo social. Asimismo la superación centrada en los problemas puede conllevar potencialmente diversas actividades diferentes, como las de planificación, realización directa de actos, búsqueda de ayuda, evaluación de las actividades concretas y —en ocasiones— interrupción de la acción durante un período prolongado de tiempo.

Optimismo: un parachoques frente al estrés

 Los optimistas contemplan con gran esperanza las perspectivas que les ofrece la vida, interpretan una amplia gama de situaciones desde una perspectiva positiva y tienden a esperar resultados y consecuencias favorables. Por el contrario, los pesimistas interpretan de manera negativa muchas situaciones y esperan consecuencias y resultados desfavorables. Los optimistas se concentran en el método de superación centrada en los problemas y, en este sentido, elaboran y ponen en práctica planes específicos para eliminar las fuentes de estrés.

Además, también buscan el apoyo social (el consejo y la ayuda de los amigos y otras personas) y evitan comprometerse con otras actividades hasta que no se han solucionado los problemas actuales y se reduce el estrés.

Resistencia: contemplar el estrés como un reto

 Las personas resistentes parecen ser diferentes de las demás al menos en tres aspectos. Muestran un nivel elevado de compromiso en el sentido de que se implican profundamente en sus trabajos y en otras actividades vitales; manifiestan un control importante en el sentido de que creen que, realmente, pueden modificar los acontecimientos importantes de sus vidas y los resultados que consiguen, y consideran que los cambios son oportunidades para crecer, más que amenazas para su seguridad.

Consecuencias del estrés

 Entre ellas están el deterioro notable del aspecto físico, la fatiga y el cansancio crónicos, las infecciones frecuentes (especialmente las respiratorias), los problemas de salud (como las cefaleas, los cuadros de dolor de espalda o de estómago, y los problemas cutáneos), los signos de depresión y las modificaciones en el peso corporal o en los hábitos alimentarios.

Los síntomas emocionales son aburrimiento o apatía; desesperanza; cinismo y resentimiento; depresión con expresión de tristeza y postura encorvada; expresiones de ansiedad y frustración, y llanto.

Los síntomas comportamentales son absentismo laboral, accidentes, incremento en el consumo de alcohol o cafeína, aumento del consumo de cigarrillos, realización obsesiva de ejercicio físico, irracionalidad y ganas de desaparecer, disminución de la productividad, y dificultades para concentrarse o completar una tarea.

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